Una pareja de lujo

Andre Turner y Chandler Thompson brillaron en Orense

He dudado si publicar esta entrada porque no tengo ni he podido encontrar ningún partido del Coren Orense de las temporadas 1992-93 y 1993-94 (si algún seguidor dispone de alguno y me lo proporciona, lo añadiría encantado), pero con el material del que sí dispongo creo que se puede hacer un merecido homenaje a una de las parejas que mejor combinaron espectáculo y eficacia en la historia de la Liga ACB. En realidad, el homenaje habría que hacerlo extensivo a quien tuvo la feliz idea de juntar en la ciudad gallega a dos jugadores estadounidenses que comenzaron su carrera en España allí y que permanecerían después unos cuantos años dejándonos en la retina multitud de imágenes para nuestro disfrute.

Turner era un base sensacional, eléctrico, con capacidad tanto para dirigir como para anotar, que llegó a Galicia con 28 años de edad y se quedaría en España diecisiete años, pasando por Orense, Badalona, Zaragoza, Sevilla, Cáceres y Valladolid y Menorca en la ACB y por Murcia, Melilla, La Palma y de nuevo Zaragoza en la Liga LEB. Antes también se había movido bastante probando suerte en la NBA, donde encadenó contratos temporales con ocho equipos distintos durante seis años, en los que también paso por varios conjuntos de la CBA. En 1992 decidió probar suerte en Europa y cayó directamente en Orense, un club que llevaba tres temporadas en la zona media-baja de la Liga ACB y que encontró en los dos estadounidenses un trampolín para poder subir algunos puestos en la clasificación. Pero además de resultados, lo que obtuvo fueron dos años de espectáculo impagable.

Thompson era un alero de 1,96 con aspecto de tener sobrepeso pero con una grandísima capacidad de salto, buen tiro y excelente técnica individual. Llegó al Coren siendo más joven que su compañero, con 22 años, y estuvo menos tiempo en España y con estancias más largas en los dos equipos en los que jugó: tres años en Orense y cinco años en el Estudiantes, dejando un gran recuerdo entre ambas aficiones. Cumplidos los 30 dejó España para seguir jugando otros cinco años entre Grecia, Italia y Rusia, terminando su carrera en los Indiana Alley Cats de la CBA durante dos años. Su entendimiento con Turner fue total y juntos brindaron a los aficionados de Ourense muchas jugadas espectaculares en cada partido.

Tras un inicio complicado, con siete derrotas para empezar la temporada 1991-92, los orensanos empezaron a salir del pozo y a competir con todos los equipos de la ACB. En la primera temporada en la que se permitía contar con tres extranjeros por equipo, el que acompañaba a Turner aquel año era el súper reboteador Clarence Kea, además de Raimón Barneda, Julián Ortiz y los ex canteranos madridistas Javi Pérez y Tomás González. Mediada la temporada, con la trayectoria de los gallegos ya enderezada, llegó el entonces tradicional All Star de la Liga ACB, aunque esta vez celebrado de forma conjunta con la Lega italiana en Madrid. Thompson no podía faltar en el concurso de mates y asombró a todos con su capacidad de salto, con un físico que a simple vista no parecía muy atlético sino más bien algo tendente a ganar peso, como así pasaría con el transcurso de los años (aunque, al menos mientras permaneció en España, siguió deleitándonos con sus mates). Thompson se llevó la victoria sin discusión, con mates muy plásticos y mucho mejores que los de cualquiera de sus rivales.

Turner, además de colaborar con su compañero en el concurso, también tuvo una actuación destacada en aquella cita, pero en el All Star Game entre los extranjeros de la ACB contra los de la Lega. No tengo el partido completo, en el que el base anotó más de 20 puntos, pero en este extracto de una hora pueden verse algunas jugadas marca de la casa del mago de Memphis.

La temporada acabó bien para el Coren, al entrar como undécimo clasificado en unos playoffs que entonces comenzaban con los octavos de final, en los que se enfrentaron con desventaja de campo al Unicaja, que acababa de crearse como consecuencia de la fusión de los dos equipos malagueños de la ACB, el Caja de Ronda y el Mayoral Maristas. Tras superar a los andaluces, despidieron la temporada compitiendo dignamente en cuartos de final contra el Barcelona en dos partidos, perdiendo el celebrado en Orense por sólo 7 puntos.

En la temporada 1993-94 ambos norteamericanos permanecieron en el equipo, que se reforzó con el ex estudiantil Juan Aisa y con dos estadounidenses con pasaporte español, Howard Wood y Juan Espinosa, además de sustituir a Kea por otro jugador interior sobrio como Brad Wright. Espinosa se unió al famoso dúo para dar aún más espectáculo que la temporada anterior. Aunque bajaron dos puestos en la temporada regular, el Coren se convirtió en el equipo de moda, lo que se reflejaba cada lunes en Zona ACB, el fabuloso programa resumen que dirigía Pedro Barthe y que empezó a emitirse en diciembre de 1993. Los que veíamos el programa cada lunes esperábamos ansiosos el resumen del partido del equipo gallego y las diez mejores jugadas de la semana, para ver lo que habían hecho Turner, Thompson o Espinosa. Aquí una muestra, extraída de los vídeos del programa publicados por el canal ygaltaf.

En la segunda temporada de la pareja, los gallegos repitieron hazaña y volvieron a pasar la eliminatoria de octavos de final sin ventaja de campo, esta vez contra el Festina Andorra de los hermanos Llorente, Villalobos, Zapata o Andy Toolson. En cuartos se enfrentaron al Estudiantes, en una serie también a tres partidos que se resolvió a favor de los estudiantiles en un emocionante encuentro que recuerdo haber visto por TVE con gran interés (si alguien lo tiene grabado, me encantaría poder conseguirlo). Ese fue el último partido que disputaron juntos Turner y Thompson, aunque ambos seguirían deleitándonos con su juego por separado durante varios años en España.

Sin embargo, la historia del Coren no terminó ahí: Thompson permaneció en Orense un año más y, con un equipo similar aunque sin Espinosa y con el cambio de Turner por Darrell Armstrong, se esperaba de ellos un rendimiento parecido. Aunque Armstrong era un enorme jugador e hizo una espectacular temporada, los resultados no fueron tan buenos, eludiendo en las últimas jornadas el playoff de descenso que entonces jugaban los cuatro últimos. También es cierto que los playoffs por el título empezaron a disputarse a partir de cuartos de final (ocho equipos) y que de haberse jugado con el formato anterior, desde octavos de final, habrían estado en ellos, pero la sensación fue más de estar luchando por la permanencia que de otra cosa (vídeo de OuVill Odnanref).

Al igual que Turner y Thompson, Darrell Armstrong también dejó huella en Orense y en España, aunque su buena temporada le abrió de par en par las puertas de la NBA y ya no volvimos a verle por aquí. En Orlando Magic se hizo hueco y tuvo una carrera larga (15 años en la Liga), consiguiendo el premio al mejor sexto hombre y a la mayor progresión en la misma temporada, la 1997-98 (único jugador en conseguir ambos en una sola campaña) y disputando la final de la NBA en 2006 con Dallas Mavericks.

En definitiva, fueron tres jugadores especiales que dieron a una ciudad pequeña como Orense la oportunidad de disfrutar durante tres años de un baloncesto espectacular, en la que fue la mejor época del club en la ACB. Una historia que se repite en muchas ciudades de España, sobre todo pequeñas, que tuvieron su momento de esplendor basándose en un par de jugadores extranjeros, muchas veces estadounidenses, que venían a los equipos a poner los puntos y el espectáculo, acompañados por unos jugadores españoles que les hacían de complemento (aunque a veces también había en esos equipos un buen anotador español, como Manel Sánchez, Chichi Creus, Manolito Aller, Nacho Suárez o Germán González). Es la historia de Jackson y Hall en Huesca, de Nate Davis en Valladolid, de Harper y Philips en el Caja Canarias, y de muchos otros. Una época que algunos añoran (sobre todo, en esas ciudades) y que muchos recordamos con cariño, y que será difícil que se repita.

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