El ‘clutch player’ por excelencia

Reggie Miller, un jugador especial

Hay jugadores que merecen entrar en cualquier repaso histórico como el que hago en este blog pero que, por la estructura del mismo, en la que voy temporada tras temporada siguiendo la cronología de los hitos de cada una de ellas, corren el riesgo de no ser reconocidos como se merecen. Es el caso de Reggie Miller, uno de esos jugadores que tenía algo especial que hacía vibrar a los aficionados y que nos dejó unos cuantos momentos de esos que se rememoran periódicamente por su espectacularidad. Aprovechando que tengo en mi colección alguno de sus partidos más memorables, hoy quiero dedicarle unas líneas.

Miller, californiano de nacimiento, completó el ciclo universitario cerca de casa, en la Universidad de UCLA, convirtiéndose en su segundo anotador histórico sólo por detrás de Lew Alcindor, al que después conoceríamos como Kareem Abdul-Jabbar. En el draft de 1987 fue elegido en la undécima posición por Indiana Pacers, donde permaneció nada menos que 18 temporadas. El de Riversdale fue convirtiéndose poco a poco en un jugador importante, al principio a la sombra de Chuck Person, pero ya en su tercer año elevó su promedio anotador a 24’6, alcanzando el estatus de estrella que conservó durante toda su carrera.

Reggie Miller fue ante todo un tirador, de esos que en días determinados entran en trance y no hay quien les pare, y con una capacidad extraordinaria para resolver un partido en el último tiro. Es el “clutch player” por excelencia, el que todo el mundo sabe que se la va a jugar y aun así consigue sacar el tiro decisivo y enchufarlo para dar la victoria a su equipo.  Una de las hazañas más recordadas la logró en el quinto partido de la final de la Conferencia Este en la temporada 1993-94. El partido se desarrollaba dentro de los parámetros normales de esa fase de la temporada, dentro de la tradición de dureza y tensión que era habitual en los playoffs del Este, que habían protagonizado en los últimos años los Pistons, los Bulls y los Knicks. Indiana Pacers había ido creciendo poco a poco para entrar en la elite de la conferencia, y ahí estaba, en una final contra los Knicks que llegaría al séptimo partido y que acabaría clasificando a los de Nueva York para la final de la NBA.

En la segunda parte llegó el momento que pasaría a la historia como una de las grandes actuaciones individuales de la historia de los playoffs. Sin entrar en detalles para que podáis disfrutarlo, Miller entró en calor y su enfrentamiento dialéctico y de miradas con Spike Lee, ilustre seguidor de los Knicks siempre en primera fila, además en un escenario mítico como el Madison Square Garden, dejó para la posteridad unos minutos de película.

La temporada siguiente los Knicks y los Pacers volvieron a enfrentarse en playoffs, esta vez en semifinales de conferencia. En el primer partido de la serie, Miller protagonizó otro momento estelar, esta vez en mucho menos tiempo. Con los Knicks ganando por seis puntos a falta de 16 segundos, Miller consiguió algo que sólo jugadores como él pueden hacer, dando a su equipo una victoria que resultaría decisiva para la serie, ya que los de Indianapolis sí superaron esta vez a los Knicks en el séptimo partido.

Los Pacers pasaron toda la década de los 90 en la elite de los equipos del Este, con un bloque formado por Miller, Rick Smits, Antonio Davis, Dale Davis o Derrick McKey, incorporando a finales de la década a tres grandísimos jugadores como Mark Jackson, Chris Mullin y Jalen Rose. Con semejante equipo, en la temporada 1997-98 fueron los máximos candidatos a poder dejar fuera de alguna final a los Bulls de Michael Jordan, contra los que jugaron una magnífica final de conferencia resuelta en siete partidos. En el cuarto, disputado en Indianapolis, Miller hizo otra de las suyas.

Ya con Jordan retirado, los Pacers continuaron siendo uno de los mejores equipos del Este y aspiraban a subir un escalón más en la lucha por el título. No lo lograron en la primera temporada sin Air, cayendo en una nueva final de conferencia contra los Knicks, pero sí en la 1999-00. Con Larry Bird dirigiendo al equipo desde la banda, los de Indiana se encontraron una vez más con los de Nueva York y por fin consiguieron alcanzar la gran final de la NBA. Aunque los Pacers dieron guerra a los Lakers de Kobe Bryant y Shaquille O’Neal, los angelinos se impusieron para conseguir el primero de sus tres títulos consecutivos.

El equipo de Miller siguió clasificándose para los playoffs unos cuantos años más, aunque en aquella final de 2000 tocó techo y no volvería a alcanzar cotas tan altas. Concretamente, Miller permaneció en activo hasta la campaña 2004-05, reduciendo paulatinamente sus promedios anotadores aunque en su último año aún alcanzó los 14,8 puntos de media. Entre sus hitos individuales se encuentran cinco participaciones en el All Star, dos veces máximo triplista de la temporada (y récord histórico de triples totales convertidos, que posteriormente batiría Ray Allen) y fue el más certero desde la línea de tiros libres en cinco temporadas. Los títulos que no consiguió en la NBA le llegaron con la selección estadounidense, al conseguir el oro en los Juegos Olímpicos de 1996 y en el Mundial de 1994. No le fue tan bien en el Mundial de 2002, celebrado precisamente en Indianapolis, donde Estados Unidos acabó en sexta posición por detrás de España.

En definitiva, un jugador que quizá no entre en los debates sobre los mejores de la historia pero que consiguió emocionar con su juego a muchos aficionados, haciéndose un lugar entre los favoritos de muchos de ellos.

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