La Copa de Sabas

El Madrid de Sabonis, campeón siete años después

El Real Madrid y Arvydas Sabonis se necesitaban mutuamente. Si el lituano llevaba tres años en Valladolid adaptándose al cuerpo que le habían dejado sus graves lesiones sufridas entre 1986 y 1988, el Real Madrid había pasado unos años bastante desgraciados a raíz del fallecimiento de Fernando Martín, y en la temporada 1991-92 ya había dado muestras de que estaba preparado para volver a ser grande. Así las cosas, el acuerdo entre las dos partes para la temporada 1992-93 tenía que llegar y fue el principio de una relación en la que ambas terminaron beneficiadas: Sabonis, porque subió otro escalón en su nivel competitivo, al pasar a disputar partidos tan exigentes como los de la Liga Europea; el Real Madrid, porque durante la estancia del pívot en sus filas acabó con una sequía de títulos de Liga (en su primera temporada, después de seis años sin ganarla), de Copa (en la misma campaña, después de siete años) y finalmente de la máxima competición europea (en su última temporada de blanco, quince años después de la última vez).

El equipo blanco venía de una temporada bastante positiva, sobre todo en comparación con las inmediatamente anteriores: había acertado con los fichajes extranjeros (Ricky Brown y Mark Simpson), había incorporado a nacionales de buen nivel como Antúnez y Villalobos y había conseguido el título de la Recopa además de caer en el quinto partido en la final de la ACB frente al Joventut. De cara a la temporada 1992-93, por primera vez era posible tener  tres jugadores extranjeros, lo que permitió a los  blancos mantener a Brown y Simpson y añadir nada menos que a Sabonis. Una tripleta más que solvente. En cuanto al bloque nacional, Clifford Luyk optó por mantenerlo a excepción de Llorente, a quien sustituyó el joven José Lasa, además de sumar a otro canterano como Ismael Santos. La plantilla parecía equipada para aspirar a todos los títulos, incluido el de campeón de Europa.

La primera oportunidad de llevar un trofeo a las vitrinas llegó en febrero, con la disputa de la Copa del Rey en La Coruña. El Madrid era uno de los favoritos, pese a que Sabonis aún se estaba adaptando a sus compañeros (eran habituales las broncas a sus bases por no darle el balón donde él quería) y a que en la liga había sufrido alguna derrota inesperada. Pero con la cercanía del primer título de la temporada, Sabonis demostró para qué había llegado a Madrid. En los cuartos de final contra el Caja San Fernando sevillano solventó la papeleta con 26 puntos y 14 rebotes. Entonces no se llevaba hablar de la valoración, pero la estadística recoge una cifra de 43 en ese apartado. En los andaluces destacó un viejo conocido madridista, Brian Jackson, con 30 puntos. Otros nombres ilustres que acompañaban al mormón el aquel equipo eran Darryl Middleton, Steve Trumbo, Carlos Montes o Toñín Llorente.

Ya en semis los blancos iban a tener enfrente a uno de los equipos de los que más se hablaba en la época. El Baskonia, entonces bajo el nombre de Taugrés, llevaba un par de temporadas en un proceso de crecimiento que le llevaría a ser uno de los grandes de Europa pocos años después, tras el decisivo paso de Josean Querejeta de la cancha a los despachos. Expertos en encontrar jugadores que no ocupasen plaza de extranjero, había añadido a su plantilla a Carlos Dicenta (hispano-canadiense procedente de la NCAA) para dar minutos de descanso de calidad a Pablo Laso, además de empezar a utilizar al joven argentino Marcelo Nicola como español. Ello le permitía tener tres extranjeros (Tom Copa, Roland Gray y el cotizado Joe Arlauckas) además de los mencionados y de Ramón Rivas, puertorriqueño que ya llevaba dos años en el equipo. Todos ellos unidos a Pablo Laso, Chicho Sibilio y Román Carbajo formaban uno de los equipos más temibles de la ACB. En la semifinal de Copa, sin embargo, solamente presentaron como argumento el partidazo de Joe Arlauckas, pero sucumbieron ante un Real Madrid en el que destacaron Sabonis y Biriukov. Curiosamente, la actuación de Arlauckas en la semifinal y en los cuartos contra el Barcelona le valió para ser nombrado MVP de la Copa sin jugar la final, algo impensable hoy en día.

El rival madridista en la final sería el Joventut, bicampeón de Liga y que, a priori, tenía un equipo aún mejor que en las temporadas anteriores. Al bloque habitual de los hermanos Jofresa, Villacampa, Pressley, Ferran Martínez, Corny Thompson y Morales había añadido por fin a Mike Smith con ficha de español y utilizó la plaza de tercer extranjero con Joe Kopicki, que tan bien había rendido en el Cajabilbao. El otro cambio era el supuesto suplente de Villacampa, donde Dani Pérez sustituyó a Jordi Pardo, pero con la entrada de Smith como español el puesto de Pérez pasó a ser el de cuarto alero, sin demasiada relevancia. Pese a que la plantilla de los verdinegros parecía más completa que la de las dos temporadas anteriores, el rendimiento de jugadores como Kopicki no fue el esperado y no alcanzaron el nivel de excelencia que les dio sus dos títulos ligueros consecutivos.

En La Coruña los verdinegros se habían deshecho sin problemas del TDK Manresa y del Natwest Zaragoza, y empezaron la final plenos de confianza, con ventajas importantes en la primera mitad y con Villacampa como hombre más destacado. Al final del partido Clifford Luyk declararía que habían jugado la primera parte vestidos “de chaqué”, viéndose sorprendidos por el juego del Joventut. En la segunda mitad las cosas cambiarían, con un Madrid apoyándose de nuevo en Sabonis y Biriukov para provocar un final muy igualado en el que se llevaron el título.

La temporada continuaría para los blancos con la tranquilidad de tener un título en el bolsillo pero con la ambición de conseguir los otros dos. Particularmente, la presencia de Sabonis les convertía en favoritos para llevarse la Liga Europea, quizá junto con la Benetton de Treviso, que había puesto muchas liras encima de la mesa para conseguir fichar a Toni Kukoc. En próximas entregas veremos cómo terminó la campaña para los blancos.

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